【創業】亮晶晶的鑽石也能對環境好?這家新創將「空氣」變成鑽石,還順便增加空氣中的氧氣!

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本文授權轉載至:創新拿鐵 / 撰文:戴羽

創新點:只用「空氣」就可以培育出鑽石?!

 

本文 4 大重點:
1. 開採鑽石會破壞環境,但 Aether 卻能做到「負排放」。
2. 原本想要到 Tesla 上班的創辦人,但最後卻一頭栽入珠寶行業。
3. 用乾淨能源和二氧化碳,憑空變出鑽石!
4. 和二氧化碳回收公司合作,讓非營利企業也能永續經營。

 

曾經「鑽石是女生最好的朋友」,但 2006 年李奧納多的《血鑽石》敲醒了大家,讓很多人重新思考「鑽石」的意義。很多新創公司,例如:Manly Bands、QALO、Eterneva 等都嘗試用不同的方式改變鑽石行業。被時代雜誌選為 2022 最佳新創之一的 Aether 也要顛覆這個行業,它們會「憑空」變出新的鑽石!

 

開採鑽石會破壞環境,但 Aether 卻能做到「負排放」

Aether 所生產出的鑽石是屬於「實驗室培育鑽石」(LGD: Lab-grown Diamond) 的一種。近年來,很多有關鑽石的新創都是以 LGD 為基礎,包括我們曾經介紹過的 Eterneva,就是用骨灰「培育」出鑽石。

(同場加映:為什麼會想要用骨灰來培育鑽石?請看:親友的骨灰,可以變成鑽石?這位年輕女孩為了紀念逝去的友人,將灰燼變成永恆的寶石!

但大部份的 LGD 都還是以石墨為基礎,而石墨也是需要經過開採才能得到的礦物。所以它對環境的影響雖然沒有天然鑽石那麼嚴重,但還是有。另外,它們可以在生產過程就算可以顧及環保,但最多也只能做到「碳中和」而已。

至於那些銷售天然鑽石的公司,不但因為大量開採而破壞環境,使用血汗勞力和童工的指控也常發生。所以,它們面對 LGD 的挑戰只能將對手標榜為「假鑽石」而已。因為在道德層面上,天然鑽石完全站不住腳。例如,天然鑽石巨頭 DeBeers 要到 2030 年才可能達到「碳中和」。

 

圖說:位於俄羅斯東部的鑽石開採場,開採鑽石對天然環境造成極大的影響(圖片擷取:Wikimedia

 

Aether 的訴求,就是要在行業中佔據道德的制高點。它生產鑽石的原物料,是來自回收空氣中的二氧化碳。因此,它可以超越競爭對手的「碳中和」進一步做到「負排放」,讓顧客購買的每一顆鑽石都能夠對環境有所貢獻。

Aether 的創辦人 Ryan Shearman 認為,現在消費者在購買鑽石這類的奢侈品時,越來越在意其後面所代表的意義。畢竟,沒有人想要花大錢購買了一顆鑽石,然後戴著它參加宴會時,被其他人指責這是壓榨勞工、破壞環境的產品。因此,Ryan 相信 Aether 可以改變這整個行業,讓它再次重新成為讓人羨慕的商品。

 

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原本想要到 Tesla 上班的創辦人,但最後卻一頭栽入珠寶行業

Ryan 2010 年畢業於美國 Fairfield University 的機械工程系。唸書時,他對電動車有極大的興趣,所以一心希望能夠到 Tesla 上班。但當時美國還沒從經濟衰退中復甦,工作並不好找。於是,Ryan 就加入了一家專門生產高檔家具,如門把和鎖具的公司:The Nanz Company 擔任工程師。

在這裡,Ryan 開始接觸到「奢侈品」行業,也開始熟悉「生產」的流程。Ryan 因此發現自己對產品開發很有興趣,所以他就在網路上搜尋其他相關的工作機會。他看到一家神秘的小公司,在找有金屬鑄造和組件經驗的人,於是就去面試看看。

那家公司是銷售男女飾品的 David Yurman,讓 Ryan 正式踏入「奢侈品」的最高端:珠寶行業。在 David Yurman,Ryan 負責打造男性飾品。由於當時 David Yurman 在革新它的產品研發,引入了如 3D 列印和 3D 掃描等新技術。Ryan 也因此學會如何快而準的研發出新飾品。

 

圖說:David Yurman 的男性飾品(圖片擷取:David Yurman’s IG)

 

在 David Yurman 工作期間,Ryan 認識了負責女性飾品的 Daniel Wojno,而 Daniel 就是他後來創辦 Aether 的共同創辦人。

2 年多後,Ryan 離開 David Yurman 並創辦了 Fusar,一家智慧安全帽公司。Ryan 被《鋼鐵人》所啟發,於是就想將科幻電影中的技術,移植到安全帽中。這些技術包括車禍偵測、緊急求救等功能。另外,Ryan 還在安全帽內加入了群組通訊功能。不像一般安全帽使用藍芽通訊,Fusar 的技術可以突破藍芽的距離限制,讓一同騎車出遊的人不管相距多遠,都能夠保持聯繫。

Ryan 在 2018 年將 Fusar 已不公開的金額賣出之後,他發現有人在收集大氣中的二氧化碳,覺得這是非常有意義的事,於是就想要用這些二氧化碳做些產品。Ryan 馬上就想到,鑽石的主要成份就是碳!於是,他馬上聯絡當時去了另一家飾品公司 – Pandora 上班的 Daniel 並說服他一起來研究這件事。結果,他們一起創辦了 Aether。

 

用乾淨能源和二氧化碳,憑空變出鑽石!

最後,Ryan 和團隊真的成功研發出可以將空氣變成鑽石的方法。

首先,他將罐裝的二氧化碳和氫氣混合,結果就能得到甲烷 (methane) 和氧氣。這些氧氣將會被釋放到大氣中,進一步的改善環境。剩下的「乾淨甲烷」(由於這些甲烷不是開採所得,不會破壞環境,因此 Ryan 稱它為「乾淨甲烷」)會和一些作為「種子」的方形鑽石一起放入接近真空的化學反應器中。

在經過「微波加熱」後,甲烷的碳和氫會分離,而往下沉的碳就會如飄雪般依附在「種子鑽石」上。重複這個過程長達一個月,就會發現原本的「種子」長大了。這時候,就可以將它取出反應器,剝下原本的「種子」以供下次再用,剩下的就可以開始切割和打磨成漂亮的鑽石。

 

圖說:從方形「種子」中「長出」鑽石(圖片擷取:Aether‘s IG

 

在這個過程中會需要消耗大量的電和二氧化碳。為了確保培育出的鑽石不會破壞環境,Ryan 大量投資在太陽能,和能源業者一起設立新的太陽能發電廠。而建廠的地區也有經過思考,例如 Ryan 會將太陽能發電廠建在阿帕拉契亞(Appalachia,美國東部的一個地區),因為那是以挖礦為生的區域。這能讓當地的居民知道,除了可以用煤炭發電,太陽能也是選項之一。

當然,太陽能並不能提供 Aether 所需要的全部能源。Ryan 會選擇使用核電來補足這些缺口,因為核電最少能夠做到「零排放」,因此和太陽能一樣不會破壞環境。

 

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和二氧化碳回收公司合作,讓非營利企業也能永續經營

至於二氧化碳,Ryan 選擇和 Helena 合作。Helena 是一家非常特別的企業,它同時在經營非營利和營利事業。它旗下的 Climeworks 是一家位於瑞士而專門從大氣中回收二氧化碳的非營利企業。

(同場加映:除了 Climeworks,這家公司也在回收二氧化碳!請看:「污染」只是沒有被善用的資源!這家廢氣回收公司用創新技術,將溫室效應的元兇變成我們常見的商品

在和 Aether 合作之前,Climeworks 所做的是將回收的二氧化碳封存在地下,但沒有明確的賺錢方法 Climeworks 很難永續的經營下去。當 Ryan 找到 Helena 創辦人 Henry Elkus 談合作時,他們馬上就看到對雙方的好處。Aether 將有源源不絕的二氧化碳可以使用,而 Climeworks 則是能夠透過「賣原料」給 Aether 而賺取足夠的經費來維持它的營運。

 

圖說:其中一件 Climeworks 用來回收二氧化碳的工具(圖片擷取:Helena 官網

 

對 Aether 來說,它就能夠對外宣傳它銷售的鑽石,每一個原子都是來自大氣中的二氧化碳,所以購買它的鑽石就能為環保盡一分力。這也是為什麼它是目前唯一「負排放」的鑽石商。

為了確保 Climeworks 能夠得到足夠的經費,Aether 的鑽石賣得比一般 LGD 來得貴。平均一克拉的 LGD 鑽石目前的售價約  1,800 美元(約新台幣 55,000 元),而一克拉的 Aether 鑽石卻要 4,500 美元(約新台幣 138,000 元)。雖然看來很貴,但和天然鑽石的一克拉約 9,000 美元(約新台幣 276,000 元)相比,Aether 還是便宜了一半。更重要的是,Aether 的鑽石又環保又沒有剝削勞工,而且和天然鑽石是完全一樣的!

 

圖說:Aether 的創辦人和執行長 Ryan Shearman(圖片擷取:Aether‘s IG

 

目前,Aether 的顧客都是透過網路去購買它們的產品,但 Ryan 透露說有一些鑽石大廠已經在和它們談合作,要將 Aether 的鑽石引入自己的品牌中。另外,Ryan 也表示雖然目前沒有打算開實體店,但他不排除未來會有這個可能性。

隨著烏俄戰爭的延續,Ryan 表示天然鑽石的產量將會持續下降,因為世界約 30% 的天然鑽石是來自俄羅斯。所以,他相信 Aether 和其他 LGD 將會在價值 840 億美元的鑽石產業中佔據更大的比重。而且 Aether 的優勢是其他 LGD 無法和它一樣,說出一個動聽的產品故事。

為了和其他 LGD 做出更多區隔,Aether 也開始培育更大顆的鑽石。一般的 LGD 目前都只能培育出 1 ~ 1.5 克拉的鑽石。而 Aether 目前正在嘗試培育 3.5 和 4.5 克拉的鑽石,之後甚至想要嘗試 5 克拉的。

 

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參考資料:

1. Out of Thin Air

2. Diamonds Created Out Of Thin Air Sounds Like Magic. Aether Is Doing It.

3. Lab-grown Diamond Start-up Aether Furthers ‘Luxury’ Positioning With First Jewelry Collection

4. Aether Diamonds And Fine Jewellery Are Sustainable And Magically Made Out Of Air

5. A profitable positive impact company

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